用基因编辑“复活”猛犸象?是噱头还是灭绝动物的曙光

  基因编辑(gene editing),又称基因组编辑(genome editing)或基因组工程(genome engineering),就是对目标基因及其转录产物进行编辑(定向改造),实现特定DNA片段的加入、删除,特定DNA碱基的缺失、替换等,以改变目的基因或调控元件的序列、表达量或功能。简单来说,基因编辑就是利用一个蛋白或融合蛋白作DNA分子的手术刀对目的基因进行改造。
 
  科学研究者外的普通人对基因编辑的印象,应该多数是来自2018年的“基因编辑婴儿事件”,因此不免对基因编辑技术带有偏见。事实上,基因编辑追溯起源,应该是初中课本上的的杂交豌豆实验。
 
  19世纪末,孟德尔对豌豆杂交试验的后代进行观察和统计分析,发现了基因的分离定律和自由组合定律,开创了遗传学。到了20世纪70年代末,有研究组发现,外源DNA可以被酵母或细菌吸收并随机整合到基因组中。随后的工作表明,这个过程也可以以一种有针对性的方式发生,将DNA微注射到细胞核中可以刺激细胞同源重组,从而实现有针对性的基因组修饰。
 
  据英国《卫报》9月13日报道,生物科学和遗传学公司Colossal筹集了1500万美元,将启动新项目,旨在将亚洲象“改造”为猛犸象。该公司由科技和软件企业家本拉姆(Ben Lamm)和哈佛医学院遗传学教授乔治丘奇(George Church)共同创立。
 
  报道称,这一“复活”计划并非要重现真正的猛犸象,而是在实验室中制造携带猛犸象DNA的胚胎,从而创造出大象和猛犸象的杂交后代。该项目的出发点是,从濒临灭绝的亚洲象身上提取皮肤细胞,并将其重新编程成携带猛犸象DNA的多功能干细胞。如果一切按计划进行,研究人员计划在六年内诞生出第一组幼崽。
 
  “复活”猛犸象,似乎一直是科学界不少科学家的计划目标。2011年8月,俄罗斯东西伯自利亚地区萨哈共和国境内的永久冻土中出土了猛犸象的大腿腿骨并发现了保存完好的骨髓;2012年8月份,一支国际研究小组在俄罗斯东部雅库特偏远地区的永久冻土猛犸墓地中发现猛犸“活细胞”;2013年6月,一支俄罗斯古生物学家小组在西伯利亚中部北冰洋沿岸的利亚霍夫群岛发现了猛犸象血液冰冻样本……
 
  及至这次的基因编辑“复活”猛犸象计划,似乎猛犸象的再现已经触手可及。
 
  但是,并不是所有人都对复活已灭绝动物持肯定态度。我们无法保证通过基因编辑“复活”的生物是否会出现某些基因缺陷,也无法保证这些动物对现有生态环境是友好还是会导致灾难出现。此外,也有科学家表示,活物种可能会有一些好处,但是否把钱花在保护现存物种上会更好一些?